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교육제도

미국의 학제는 한국과 똑같이 유치원 과정에서부터 초·중·고등학교까지 13년 과정으로 이루어져 있으며, 유치원 과정(Kindergarten)에서부터 고등학교 12학년까지를 총칭해 ‘K-12 시스템’이라고 부릅니다. 학년은 대개 초등학교가 1~5학년 혹은 1~6학년, 중학교는 6~8학년 혹은 7~8학년, 고등학교는 9~12학년으로 나누어져 있습니다. 초등학교 및 중고등학교 과정 분류는 주마다 차이가 있으며, 크게 고등학교가 4년제인 8-4제도와 한국과 마찬가지로 초등학교 6년, 중학교 3년, 고등학교 3년의 6-3-3제도 두 가지로 나뉩니다. 그 외 6-2-4, 6-6, 5-3-3 제도를 따르는 학교도 있습니다. 그러나 사립학교는 이 같은 호칭을 잘 따르지 않고 있으며, 자신들의 편의에 따라 구분하되 초·중·고교라는 학제에는 큰 의미를 부여하지 않는 편입니다. 어떤 사립학교는 K-12학년생을 모두 한 교정에서 공부시키면서 학년별 명칭을 Lower School(K-3), Middle School(4-6), Intermediate School(7-8), Upper School(9-12)로 부릅니다.

미국의 대학은 일반적으로 2년제(Community College)와 4년제(College & University)로 나뉘며, 각 단과대학을 통하여 준학사, 학사, 석사, 박사 등 정규 학위를 수여 받습니다. 미국의 대학생들은 대학 입학 시 전공을 정하지 않고 교양과정 기간동안 자유롭게 여러 과목을 수강할 수 있으며, 처음 2년간은 여러 학과의 다양한 과목을 수강하다가 2학년 말에 본인의 적성에 맞는 전공을 선택하게 됩니다. 미국의 대학에서는 전과나 편입학이 상당히 일반적으로 이루어지고 있기 때문에, 비용이 저렴한 주립대학에서 2학년을 마친 후 유명 사립대학으로 편입하여 학위를 취득하는 학생들도 상당히 많은 편입니다.

미국의 대학들은 2학기제(Semester System), 3학기제(Trimester System), 4학기제(Quarter System) 등 다양한 학기제를 채택하고 있습니다. 각 대학마다 약간의 차이가 있지만 대개 8월 말이나 9월 초에 시작하는 가을학기를 시작으로 이듬해 5월 말이나 6월 초가 되면 1년간의 학사일정이 끝나게 됩니다.

미국의 대학들이 가장 많이 채택하고 있는 2학기제는 가을학기와 봄학기로 나누어 학기당 15~16주의 수업을 하며 학기와 학기 사이에 짧은 방학이 있습니다. 4학기제는 가을, 겨울, 봄, 여름학기로 나뉘며, 학기당 10주 내외의 수업기간으로 구성되는데 이 중 여름학기는 수강하지 않아도 됩니다. 3학기제는 1년간의 과정을 3개 학기로 나누어 운영하는 학기제도를 말하는데 소수의 대학들이 이 제도를 채택하고 있습니다.



초등학교

Elementary, Primary 또는 Grammar School이라고 불리는 초등학교는 만 6세가 되면 입학하며, 우리나라처럼 교사 1명이 한 학급을 담당하여 가르치나 별도의 예체능 교사를 두기도 합니다. 초등학교도 공립과 사립으로 구분되며, 모든 초등학교 및 중등학교는 의무교육으로서 학비가 면제되는데 전체 미국 아동의 약 86%가 공립학교에 다니고 있습니다. 공립은 거주지역 확인으로, 사립은 학교별 전형을 통하여 입학을 허용합니다. 초등학교는 사립이라 하더라도 기숙사가 없고, 대부분 통학 학교이므로 부모가 동반하지 않는 경우, 유학을 보내기에는 현실적으로 어려움이 있습니다.

중∙고등학교

미국의 중∙고교 교육은 의무교육에 포함되며 주 정부의 책임하에 각 주별로 운영됩니다. 각 주마다 교육위원회가 구성되어 자치적으로 교육에 관한 사항을 결정하게 됩니다. 학제는 우리나라의 중학교 1학년은 미국의 7학년에, 고등학교 3학년은 12학년에 해당되며, 어느 학년을 교육시키는가에 따라 Middle School(6-8학년), Intermediate School(7-8학년), Junior High School(7-9학년), Senior High School(10-12학년), Four Year High School(9-12학년) 등으로 구분됩니다. 교육과정 중 우리나라와 다른 점은 체육, 예능 활동 등 과외활동이 활발하며 이것이 대학 진학에도 중요하게 작용한다는 것입니다. 사립학교의 교육도 대체로 공립학교에 준하여 실시되나 상당한 자율권이 부여되므로 학교에 따라 다양한 교육이 시행되고 있습니다. 공립학교와 사립학교의 수준에 대해서는 이견이 많으나 전체적으로는 사립이 조금 높은 편입니다. 대학입학을 위해 고등학교 2~3학년 때는 SAT, PSAT, AT, ACT 등 대학 입학에 필요한 각종 시험을 준비합니다.

전문대학

전문대학은 Community College, Junior College 혹은 City College 등으로 불리며, 그 중 가장 대표적인 것이 커뮤니티 칼리지(Community College) 입니다. 전체 2년제 대학 재학생수의 약 5%만이 Junior College에 재학하고 있어, 미국 2년제 대학 교육은 주로 커뮤니티 칼리지에서 이루어진다고 볼 수 있습니다. 커뮤니티 칼리지는 지역사회에 필요한 교육 및 전문기술을 제공하려는 취지로 주정부가 설립 운영하며 2년 혹은3년 과정을 제공합니다. 기술 및 직업 관련 수료증(Certificate)이나 자격증(Diploma) 과정, 인문 준학사 과정(Associate of Arts), 과학 준학사 과정(Associate of Science) 등의 학위가 수여됩니다.
커뮤니티 칼리지를 통해 미국 대학으로 편입을 고려하는 사람들이 점차 많아지고 있는데, 우리나라에서 커뮤니티 칼리지로 유학 가는 사람들 상당수는 4년제 대학으로, 특히 편입이 비교적 수월한 주립대학으로 편입하기 위해 가는 것입니다. UC Berkeley 같은 명문 주립대학도 2003년 가을학기에 3,800명 이라는 많은 수의 편입생을 받아주었는데, 이들 대부분이 캘리포니아 주 커뮤니티 칼리지 출신들입니다. UC Berkeley 뿐만 아니라 UCLA, UC San Diego, 미시건, 펜실베니아 주립, 워싱턴, 매사추세츠, 텍사스 등의 우수 주립대학들도 같은 주에 있는 커뮤니티 칼리지에서 2년 동안 우수한 성적을 유지한 지원자들을 받아주기로 주정부와 법적으로 약속이 되어 있습니다. 각 학교에서 받아주는 커뮤니티 칼리지 학생수에 따라 주 정부의 재정지원이 달라지므로 주립대학들은 될 수 있으면 해당 주의 커뮤니티 칼리지 학생들을 받으려고 하는 것입니다.

4년제 대학

크게 주립대학(State Universities)과 사립대학(Private Universities)으로 나뉘며, 학제는 한국과 비슷하지만 3월이 아닌 9월에 새학년이 시작됩니다. 대학의 학사과정은 몇몇 전공을 제외하고는 4년간의 교육과정을 제공하며, 학점제로 인정되기 때문에 노력 여하에 따라 3년 또는 3년 6개월에 졸업할 수도 있고 5~6년 만에 마치기도 합니다. 1 학년은 ‘Freshman’ 이라 부르며, 2 학년은 ‘Sophomore’, 3 학년은 ‘Junior’ 그리고 4 학년은 ‘Senior’ 라고 부릅니다.
주립대학교는 사립대학교와 구분 짓기 위해 공립대학이라 부르기도 하며, 주, 시, 지역사회의 재정지원을 받아 운영되므로 대체로 학비가 저렴하고 시설이 잘 되어 있어 유학대상 학교로 점점 주립대학을 선호하는 경향이 높아지고 있습니다. 사립대학교는 외부로부터의 기부금 , 재학생들로부터의 등록금 , 연구 보조금 및 동문회 후원 등으로 운영되기 때문에 주립대학에 비해 학비가 비싸지만 학교 자체 기금으로 운영되는 장학제도가 다양하고 교육의 질이 높은 것이 특징입니다.

Liberal Arts College

인문학, 사회고학, 자연과학, 어학 등 교양과목에 중점을 둔 학부 중심의 4년제 대학을 일컬으며, 폭 넓은 교양을 쌓을 수 있도록 학문분야를 전공에 한정시키지 않고 다양하게 공부할 수 있도록 하고 있습니다. 재학생 수가 대개 1,500명 안팎이며, 가족 같이 친근한 분위기 속에서 철저한 학문연구와 전인교육을 지향합니다. 학생들은 대부분 졸업 후 대학원으로 진학하며, 우리나라에는 다소 낯설지만 윌리엄스 대학(Williams College), 앰허스트 대학(Amherst College), 스와스모아 대학(Swarthmore College) 등은 미국 내에서 최고로 평가되는 리버럴 아츠 대학으로 아이비리그 만큼이나 들어가기 까다롭습니다.

대학원

미국 대학원에서 제공하는 학위과정은 크게 석사학위(Master’s Degree)과정과 박사학위(Doctorate Degree)과정으로 분류되며, 한국과는 조금 다르게 경영학, 법학, 의학, 수의학, 치의학 등을 공부하려는 학생들은 학부를 마치고 GMAT, LSAT, MCAT, DAT 등의 시험을 치른 뒤 전문대학원(Professional School)에 진학하게 됩니다. 전문대학원은 경영대학원, 로스쿨, 의대, 수의대, 치대 등을 일컫는 말입니다. 석사학위를 취득하기 위해서는 대개 1~2년 동안 30~60학점을 이수하고 석사학위 논문(Thesis)을 제출해야 하는 경우가 많으며, 박사학위 취득을 위해서는 3~5년 동안 60~80학점 정도를 이수하고 박사학위 논문(Dissertation)을 제출해야 합니다.